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21/3/14

Sargento carrista, héroe español













García Esteban, el carrista español que siguió luchando contra los rifeños tras quedarse ciego

En 1.923, este heroico Sargento detuvo, con su carro de combate, un ataque enemigo en Marruecos a pesar de haber perdido la vista


Carro de combate “Renault FT-17” similar al utilizado por Mariano García Esteban en el Rif

En el comienzo del siglo XX, hablar sobre la contienda que España mantenía en el Norte de África contra los cabileños era como hacer referencia a una mala pesadilla. Y es que, decenas de Soldados de nuestro país fallecían casi a diario en aquel paraje al verse superados por las tropas rifeñas. Sin embargo, esta guerra pronto se convirtió también en sinónimo de heroicidad y valentía, dos características que, precisamente, pueden atribuirse al Sargento de Infantería Mariano García Esteban, un valeroso carrista de nuestro país que, embutido en su blindado “Renault”, siguió combatiendo contra los marroquíes el 5 de junio de 1.923 tras quedarse ciego debido a un disparo enemigo. A la postre, este acto le valió ser galardonado con la Cruz Laureada de San Fernando, lo que le convirtió en el primer tripulante de un carro de combate español en recibir tan alto honor.

Corría por entonces 1.921, una época en la que España se encontraba combatiendo, fusilazo para arriba y sablazo para abajo, contra varias tribus del Norte de África. Y es que, en aquellos años nuestro país buscaba afianzar el Protectorado que, décadas atrás, le había sido concedido por decreto internacional en Marruecos. De esta forma, miles de soldados partían continuamente desde la Península hasta las calurosas tierras del Rif con el único objetivo de lograr poner paz en un territorio que, levantado en armas contra la ocupación, dio más quebraderos de cabeza que alegrías a los hispanos.
Sin embargo, y a pesar de lo fácil que parecía en principio acabar con unas fuerzas que carecían de carros de combate y aviación, los rifeños se convirtieron en una constante molestia para las tropas de nuestro país. A su vez, tampoco benefició a los españoles la aparición de líderes como Abd el-Krim, un cabileño que se rebeló contra las autoridades peninsulares y logró poner en jaque a los oficiales hispanos gracias a su extenso conocimiento del terreno.

Finalmente, la situación terminó de recrudecerse cuando, a finales de julio de 1.921, los rifeños cercaron el campamento español de Annual (a 60 Km. de Melilla) y, tras varios días, acabaron con la vida de entre 8.000 y 10.000 Soldados españoles cuando éstos se retiraban. Tal fue la masacre, que aquel suceso quedó grabado con letras de sangre en los libros de historia peninsulares como el “Desastre de Annual”.


El convoy a Tizzi Azza

En los meses siguientes a esta matanza, las tropas de Abd el-Krim continuaron tomando, a base de espada y lanza, los diferentes pueblos y fuertes en los que ondeaba la rojigualda. Al parecer, esto fue demasiado para los Oficiales hispanos quienes -hasta el chambergo de cosechar derrotas en sus historiales- decidieron calzarse las botas e iniciar, en 1.923, una operación militar para detener el avance enemigo. Ansiosos de cobrarse venganza, los españoles pusieron los ojos sobre el que sería uno de sus primeros objetivos: Tizzi Azza, una posición ubicada a menos de 100 km de Melilla y que necesitaba ayuda por encontrarse asediada por los cabileños. Así pues, el calendario marcaba el mes de junio cuando los españoles iniciaron los preparativos para socorrer a sus compatriotas cercados. Concretamente, se estableció que un Convoy escoltado por varias columnas de infantería atravesaría el Norte de África e introduciría suministros en la desesperada posición de Tizzi Azza. Esta era, por descontado, una tarea difícil, pues los rifeños sabían que la única forma de desalojar a los hispanos de aquel lugar sin perder una gran cantidad de hombres era esperar a que los defensores murieran de hambre y sed o se quedaran sin munición. 

«En tan molesta situación (…) se hacía indispensable batir al osado provocador y darle la verdadera sensación de nuestra fuerza y poder. El día 1 (…) se trazó un plan para aprovisionar las posiciones del sector de Tizzi Azza y ocupar y fortificar algunos puntos que asegurasen con toda garantía el camino que, en lo sucesivo, habría de seguir el Convoy, batir la harca echándola de los alrededores y evacuar los heridos y enfermos de aquellas posiciones», destaca el Servicio Histórico Militar como autor conjunto de la obra «Historias de las campañas de Marruecos» (ubicada en el Instituto de Historia y Cultura Militar). 

Con todo, fue necesario aguardar unas jornadas más de lo esperado para realizar la misión. «Hasta el 5 no fue posible llevar a cabo el referido plan, ya que con el desgaste sufrido en los anteriores combates se habían disminuido los efectivos de las fuerzas de choque, además de que era preciso concentrar un gran número de ellos que nos diera superioridad sobre el enemigo y reunir los elementos de municionamiento, enlaces y ganado para el convoy que había de llevarse tanto a las posiciones ocupadas como a aquellas que se pretendían establecer», se añade en el texto.

Un plan minucioso
Una vez dispuesto el Convoy, se estableció que siete columnas abrirían paso y asegurarían el avance a través de las múltiples colinas que rodeaban la posición de Tizzi Azza. Para ello, las fuerzas se dividieron en tres grupos. El primero, al mando del Coronel Fernández Pérez, estaría formado por cuatro unidades y se encargaría de proteger el flanco izquierdo. El segundo, a las órdenes del Coronel Salcedo, lo compondrían dos subgrupos con la tarea de asegurar las posiciones del ala derecha. Finalmente, un último grupo, dirigido por el General Echagüe, se situaría en reserva.

Los blindados «Renault» eran el arma secreta española



Renault FT-17. Carro que se puede visitar en el Museo Carros Ejército. El Goloso


A pesar de la aparente simplicidad del objetivo, la misión era sumamente peligrosa, pues, cuando los rifeños descubrieran las intenciones de los españoles, podrían usar su mayor conocimiento del terreno para atrincherarse encima de los montículos y, desde una ventajosa posición elevada, soltar una mortal lluvia de fuego sobre los Soldados hispanos. 

No obstante, las tropas de nuestro país contaban con una novedosa arma que, hacía pocos meses, había llegado de la Península para batir a los rifeños: una Compañía de Carros de Combate “Renault FT-17” -armados principalmente con ametralladoras- y contra los que los moros poco podían hacer. Concretamente, la unidad formaba parte de una de las cuatro columnas del flanco izquierdo y se dividía, a su vez, en dos compañías (cada una de cuatro blindados) dispuestas a dar más de un dolor de cabeza a los rifeños. Su objetivo estaba claro: cubrir el avance de sus compañeros a pie. 

Comienza la batalla

La operación comenzó con los primeros despuntes del alba del 5 de junio. Sin embargo, y para sorpresa de los Oficiales peninsulares, los rifeños se adelantaron a los movimientos de las Tropas españolas y, tras un breve avance hispano, abrieron fuego sobre ellas desde varios barrancos cercanos. Esta acometida fue especialmente violenta en el flanco izquierdo, donde se hallaban las dos compañías de carros «Renault». Bajo un fuego constante, el Capitán de los blindados no dudó y ordenó a sus ocho carros dirigirse a toda cadena hacia los hombres de Abd el-Krim para contener el ataque. Inmediatamente, los ingenios acorazados españoles (aunque de fabricación francesa) giraron sus torretas y, ruedas en movimiento, iniciaron el camino atravesando una intensa lluvia de balas. 

Fue aproximadamente a las siete y media de la mañana cuando los «Renault» abrieron un fuego ametrallador intenso sobre los rifeños, quienes, lejos de retirarse, se parapetaron tras todo tipo de trincheras y pedruscos y continuaron lanzando balas contra aquellos extraños artilugios. La situación era, cuanto menos, tensa, pues los carristas sabían que debían resistir en aquella posición para evitar que la infantería española fuera hostigada y flanqueada. Una buena parte del peso de la batalla se encontraba, en definitiva, sobre las anchas espaldas metálicas de estos blindados y sobre los hombros de los militares que, desde su interior, disparaban contra los cabileños. 



La prensa de la época, dio buena cuenta del combate


García Esteban, al asalto

Durante los siguientes minutos, el fuego se recrudeció sobre los blindados, los cuales, aunque podían resistir los disparos enemigos, tenían también aberturas y mirillas a través de las que podían entrar las balas enemigas. Para su desgracia, la sección que más balas tuvo que resistir fue la segunda. De hecho, la violencia del ataque cabileño fue tal que el Alférez que se encontraba al mando de este grupo fue herido de gravedad y tuvo que retirarse hasta las líneas hispanas para ser atendido. 

Con su superior herido, el mando de la Sección de blindados quedó a cargo del Sargento de Infantería Mariano García Esteban, el encargado del carro de combate número 9. Este militar, lejos de verse superado por el miedo, preparó su arma desde las tripas del «Renault» y, ametralladora en mano, ordenó a su conductor avanzar sobre las posiciones enemigas a toda velocidad. «Esteban avanzó en virtud de órdenes recibidas sobre las trincheras enemigas, siendo recibido con nutridísimo fuego, consiguiendo no obstante desalojarlas y causar numerosas bajas», determina un informe realizado años después en la Península sobre los sucesos y que ha sido cedido a ABC por el Instituto de Historia y Cultura Militar. 

El héroe ciego

«Una vez alcanzado el objetivo propuesto, y ya rebasada la línea de trincheras, (Esteban) ordenó al conductor que hiciese un alto con el doble objetivo de evitar el consumo y hacer fuego con mayor precisión sobre un grupo de moros que descubrió parapetados en un morabito a su izquierda, pero apenas iniciado el fuego, un proyectil disparado a muy corta distancia penetró por la mirilla de la torre desde la que observaba al enemigo, produciéndole heridas que le causaron instantáneamente la pérdida del ojo derecho y grave lesión en el izquierdo con pérdida (severa) de la vista», destaca el documento. 

















INSTITUTO DE HISTORIA Y CULTURA MILITAR 

Mariano García Esteban a los 29 años



Esteban hizo fuego hasta acabar con su último cartucho

Herido de gravedad y sin apenas visión, lo lógico hubiera sido que García Esteban se retirara hacia la retaguardia española para ser atendido con urgencia. En cambio, el Sargento sabía que, si abandonaba su puesto, los cabileños penetrarían por el hueco dejado por su «Renault». Por ello, desoyendo los consejos de su conductor, decidió mantener la posición y seguir disparando sobre los enemigos. «Sobreponiéndose al intenso dolor producido por las heridas, conservando la imagen y situación del enemigo y demostrando una fortaleza de espíritu y una abnegación difícilmente igualada continuó haciendo fuego por ráfagas, (…) con objeto de evitar el efecto moral que hubiera producido en el enemigo si no se continuaba disparando desde el carro», completa el texto cedido pro Instituto de Historia y Cultura Militar.

El Sargento continuó disparando durante varios minutos y únicamente consintió ser evacuado cuando hubo disparado cada uno de los proyectiles que quedaban en la ametralladora de su «Renault». Una vez en el Campamento hispano, y según varios testigos, García Esteban dirigió la siguiente frase al Oficial de la Compañía de carros: «¡Todo por la Patria, mi capitán. Qué le vamos a hacer!». Mientras, en el resto del campo de batalla, la contienda se detenía debido al ingente número de enemigos. 

Un año después García Esteban se quedó totalmente ciego tras una larga y dolorosa convalecencia. Esta desgracia hizo que fuera derivado al Cuerpo de Inválidos, donde, con el paso del tiempo, llegó a ascender a General de Brigada. Por su parte, España reconoció sus méritos y su valentía otorgándole la Medalla Militar Individual en 1.923 y, cinco años después, la Cruz Laureada de San Fernando –lo que le convirtió en el primer carrista español en lograr tal distinción-. 


Acto en el que D. Mariano García Esteban, natural de Báguena (Teruel), es homenajeado por su ascenso al Generalato. Se coloca un busto en su localidad en 1.961.

Falleció el 14 de agosto de 1.971 en Teruel, ciudad que dio su nombre a una de sus calles, que actualmente se mantiene, así como en su localidad natal que, además, le levantó una estatua en una de sus plazas. La Cruz Laureada se encuentra depositada en el Regimiento del Alcázar de Toledo. La Compañía de Carros de la Academia de Infantería adoptó su nombre para designarla.


MANUEL P. VILLATORO.-


Francisco Javier de la Uz Jiménez

3 comentarios:

Gonzalo Rodríguez-Colubi Balmaseda dijo...

Me ha gustado la poco conocida historia de García Esteban. Me gusta que se cuenten las historias de los héroes, algo poco dado hoy en nuestra Patria.
Sin embargo al hablar de Tizzi Aza, aunque no sea el protagonista principal de este escrito, es obligado al menos nombrar al heroico jefe la Legión el Teniente Coronel Valenzuela

Javier de la Uz dijo...

El Teniente Coronel D. Rafael de Valenzuela y Urzáiz, caído gloriosamente en el combate de TIZZI - ASSA, el 5 de Junio de 1.923

Al amanecer del 5 de junio de 1923, la Legión se lanzó al ataque y en un combate sangriento fue cumpliendo sus objetivos hasta llegar al barranco. Allí se detuvo el avance y las pérdidas humanas se multiplicaron. La situación se hacía cada vez más difícil y amenazaba con un nuevo fracaso como el de los días anteriores, cuando el Teniente Coronel RAFAEL DE VALENZUELA se lanzó al asalto con el gorro legionario en su mano izquierda y su pistola en la mano derecha al grito de “¡A mí los valientes! ¡Viva la Legión!” al que siguió toda su Plana Mayor y enlaces que lograron tomar la cumbre. Sin embargo, siete balazos encontraron en su cuerpo tras la gloriosa gesta, al día siguiente del combate cuando sus Legionarios lograron rescatar el cuerpo caído en combate; hecho que costó la vida de 40 de sus hombres.

Francisco Ángel Cañete Páez dijo...

El dintel de la puerta que da acceso a la Real y Militar Orden de San Fernando, es sumamente estrecho y son muy pocos lo que con su heroísmo sin límites llegan a traspasarlo. Uno de estos héroes es DON MARIANO GARCIA ESTEBAN, quien se cubrió de gloria, con la cruel servidumbre de la pérdida de la visión de ambos ojos, en la trágica jornada del 5 de Junio de 1923. Para él, mi admiración, mi cariño y mi recuerdo emocionado. Y como no, recordar también que en la acción de tan señalado día, perdió la vida ( como ya ha quedado reseñado), en un alarde de heroísmo el TCOL. DON RAFAEL DE VALENZUELA Y URZÁIZ, Primer Jefe del Tercio de Extranjeros y cuyos restos reposan en la Basílica del Pilar de Zaragoza. Finalmente. mi recuerdo y mi cariño, para un jovencísimo Alférez ( tenía 18 años ) que al mando de su sección de legionarios de la Primera Bandera del Tercio, combatió en Tizzi Assa ese 5 de Junio de 1923, de nombre Fernando López-Canti y Félez, y que con el paso de los años se convertiría en mi suegro. Magnífico artículo Javier, como todos los tuyos. Un abrazo.